Semilla de comino en la historia

Si vive en el suroeste de los Estados Unidos, probablemente haya asumido que el comino se originó en México. Esta suposición parece razonable ya que apenas hay un plato de origen mexicano que no contenga comino en alguna forma.

Resulta que el comino proviene del Mediterráneo. Algunas fuentes indican que su trama original estaba en Egipto. Esos primeros egipcios usaban semillas de comino en su cocina y también en su proceso de momificación. Se han encontrado semillas de comino en tumbas que datan de hace 4000 años.

Los griegos usaban el comino como condimento, manteniendo un tazón de semillas en la mesa para disfrutarlo con pan y vino. Esta pequeña semilla se consideraba el mejor condimento disponible en el mundo griego en aquellos años antes de Cristo. Sócrates lo consideró una ayuda para las actividades académicas, mientras que otros lo buscaron con fines medicinales: problemas digestivos y flatulencia. (Este uso medicinal particular continúa hoy en el sur de Asia).

Se registra muy poco de los usos medicinales del comino entre los antiguos. Sin embargo, el comino fue buscado en la medida en que tenía un buen poder de trueque, que es el equivalente al valor monetario actual. Llevar una bolsa grande de semillas de comino era como tener un fajo de billetes en el bolsillo. Las pistas sobre el uso medicinal del comino apuntan principalmente a problemas estomacales y digestivos.

A medida que el uso de semillas de comino se extendió por Europa en el comercio, el comino se convirtió en la especia popular y disponible para cocinar. Permaneció así durante siglos hasta que la disponibilidad y el uso de semillas de alcaravea lo exprimieron.

El folclore europeo que rodea al comino indica la creencia en la capacidad de la semilla para garantizar la fidelidad. Se creía que consumir la semilla o el polvo evitaba que un hombre casado se extraviara, y que una bandada de gallinas se alejara de casa. En algunas comunidades se volvió común que los novios llevaran semillas de comino en la ceremonia de su boda. Muchos llevaban comino en sus bolsillos en un día determinado. Un hombre que iba a la guerra bebió vino enriquecido con comino antes de irse y luego llevó consigo una hogaza de pan con semillas de comino. No hay reportes de la efectividad de toda esta ceremonia. Quizás la falta de evidencia ayudó con el eclipse de la semilla de alcaravea sobre el comino.

Cuando los exploradores españoles y portugueses se dirigieron al oeste, llevaron consigo semillas de comino. Dado el hecho de que el comino crecerá tan al norte como Noruega, no habría habido ningún problema para iniciar esta semilla culinaria en México y el suroeste de los Estados Unidos. Lo que se originó en el Mediterráneo y se convirtió en un ingrediente crucial en la cocina india y del norte de África ahora estaba a punto de convertirse en un ingrediente característico de la cocina mexicana.

La semilla de comino ha prevalecido durante miles de años y nunca se ha acercado a la lista de especies en peligro de extinción. Es un ingrediente clave en los polvos de curry y garam masala de la India, en el chile en polvo de México y en varias recetas de adobo que se encuentran en todo el mundo.

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