Los corchos ganaron la guerra del cierre del vino. Perdiste

«Las ventas cayeron. Fue un desastre», me dijo el dueño de la bodega. El año pasado, le pregunté a una viticultora italiana si alguna vez había considerado usar tapones de rosca. Ese fue el desastre. La bodega había probado los tapones de rosca en su Valpolicella de nivel de entrada. Los clientes rechazaron el cambio; la caída fue dramática. Después de dos añadas, la bodega ondeó la bandera blanca y volvió a los tapones de corcho.

Para mí estaba claro: la batalla sobre cómo sellamos nuestros vinos había terminado. Ganaron los corchos. Y eso significa que tú y yo perdimos.

El corcho es una sustancia asombrosa. Es el pez de Babel del vino: por alguna casualidad improbable, la naturaleza diseñó un árbol con una corteza que es casi perfecta para sellar botellas de vino, proteger el líquido del interior y permitirnos envejecerlo durante años, incluso décadas. Las células de la corteza de corcho son ligeras, elásticas e impermeables al aire y a la mayoría de los líquidos.

Hace más de 2200 años, los romanos cerraban las jarras de vino con tapones de corcho y luego las untaban con brea para que no entrara el aire. La tecnología se olvidó durante la Edad Media, pero cuando las botellas de vidrio se pusieron de moda en el siglo XVII, los corchos demostraron ser el tapón ideal.

Tan mágicos como son los corchos, tienen un defecto fatal. TCA, TBA y otros compuestos que pueden desarrollarse en los corchos naturales (como cuando los fenoles vegetales, el cloro y los hongos entran en contacto) pueden reaccionar con el vino y estropearlo. No hay nada peor que abrir una botella de vino y descubrir que huele a cajas empapadas y sabe a vestuario.

En realidad, hay algo peor: abrir una botella de vino que debería ser hermosa y dinámica, pero gracias a una pequeña cantidad de TCA, sabe tan aburrido como los clasificados. Cuando pruebas un vino horriblemente tapado, lo devuelves y pides una buena botella. Cuando prueba un vino ligeramente tapado, a menudo asume que así es como sabe normalmente el vino y nunca lo vuelve a comprar.

La industria del corcho ha trabajado incansablemente para mejorar la producción de corcho y acabar con el flagelo del TCA. También ha trabajado incansablemente en la comercialización de tapones de corcho como de mayor calidad, más románticos y más respetuosos con el medio ambiente que los tapones alternativos. La preocupación de los productores de corcho por el lince ibérico es admirable.

Aún así, un porcentaje significativo de corchos están contaminados. En 2016, espectador del vinoLa oficina de Napa probó 5.065 vinos sellados con corchos e identificó que el 3,83 % estaba contaminado, frente al 3,5 % en 2015. Si Amazon enviara productos en cajas que se comieran el contenido el 3 % de las veces, la gente regresaría a los centros comerciales. Sin embargo, seguimos exigiendo que nuestros vinos sean sellados con corchos.

Sospeché que estamos escuchando a nuestros corazones, no a nuestros cerebros. Pero un estudio reciente muestra que estamos escuchando los corchos.

El profesor de la Universidad de Oxford, Charles Spence, realizó un estudio de corchos y tapones de rosca. Spence es un hombre fascinante, un psicólogo que observa cómo funcionan todos nuestros sentidos juntos. Acaparó los titulares por primera vez cuando demostró que el tono y el volumen del sonido al morder una papa Pringles impactaba en cómo la gente pensaba que sabía.

En el estudio del corcho, se pidió a 140 personas que probaran y calificaran dos vinos después de haber escuchado el sonido de un corcho al estallar o al abrir un tapón de rosca. Luego se les pidió que abrieran la botella con el corcho y la del tapón de rosca y calificaran nuevamente los vinos.

Los dos vinos eran en realidad idénticos, pero los participantes calificaron el vino con corcho como un 15 por ciento mejor en calidad. Oímos el estallido del corcho y nuestra mente piensa que el vino debe ser bueno. Una advertencia importante: el estudio de Spence fue patrocinado por la Asociación Portuguesa del Corcho (APCOR).

Lo entiendo: los corchos suenan mejor, y tirar de un corcho connota una ocasión especial, incluso en un día típico. Pero como muchas cosas en el vino, el romance y la tradición se interponen en el camino de los hechos.

Así que aquí está mi propio experimento. La próxima vez que compre un vino con tapón de rosca, mientras abre la botella, cántese una cancioncilla, de manera operística, como una estrella del country o un cantante de tirolesa, lo que quiera. (Voy a tratar de sonar como Otis Redding y fallar). Tal vez, «¡Este vino no contiene TCA!» o «¡Este vino tendrá el sabor que tenía que ser!» Y no ondees la bandera blanca.

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