La fuerza más poderosa en el vino fino de hoy

«Entonces, ¿qué se ve diferente ahora que estás en casa?» es una pregunta que me han hecho repetidamente desde que regresé a los Estados Unidos después de una estadía de tres meses en Portugal. Mi respuesta me sorprendió incluso a mí.

El tiempo que pasé en Portugal me hizo darme cuenta, con más fuerza que nunca, de cuán vitales e insustituibles son los pequeños y apasionados importadores de vinos finos de Estados Unidos para la apreciación moderna del vino.

Ahora, he sido consciente durante mucho tiempo de su papel influyente. Después de todo, he estado observando profesionalmente a estos importadores durante casi cuatro décadas. La lista de nombres (a la que llegaré en un momento) será familiar para cualquier amante del buen vino que haya existido por un tiempo.

Entonces, ¿qué cambió? ¿Por qué ahora, de repente, me llama tanto la atención el fenómeno del importador apasionado de vinos finos?

En pocas palabras, es porque los vinos portugueses no parecen tener uno. Oh, hay múltiples importadores de vinos portugueses, todos los cuales sin duda se sienten muy atraídos por los vinos que traen.

Pero ya no basta con traer vinos. Se necesita más que un simple movimiento de caja, mucho más, para conquistar un mercado tan grande y tan empapado de vino como el de Estados Unidos. Para mover el mercado, se necesita una pasión resuelta, una creencia profundamente personal en la gloria y el valor de una categoría particular de vino.

Permítanme ofrecer algunos ejemplos que, incluso en un breve resumen, demuestran el impacto desproporcionado de un puñado sorprendentemente pequeño de individuos enormemente persuasivos.

Un buen lugar para comenzar es con Frank Schoonmaker. Nunca lo conocí, ya que murió el mismo año en que comencé a escribir sobre vino, que fue en 1976. Conocí a muchas personas que lo conocieron y ciertamente sentí su impacto, ya que su legado perduró mucho después de su fallecimiento.

Schoonmaker fue la persona que golpeó el tambor por el atractivo, incluso la superioridad, de los vinos embotellados de la finca, más apasionadamente por Borgoña, aunque también amaba los Riesling alemanes. También fue la persona que, en su papel como asesor de las bodegas Almaden y Wente, propuso originalmente y ayudó a persuadir a los productores de vino de California para que desistieran de usar nombres de lugares europeos como Chablis y en su lugar usaran nombres varietales como Chardonnay.

Sobre todo, fue la celebración resuelta de Schoonmaker de los borgoñas embotellados de la finca lo que convenció a una nueva generación de bebedores de vino estadounidenses de que los vinos producidos y embotellados bajo el nombre de un productor eran más auténticos que los de los transportistas que mezclaban vinos de múltiples fuentes. Si desea rastrear las primeras raíces del «movimiento de autenticidad» actual en el vino, el camino lo lleva a Frank Schoonmaker.

Un heredero del legado de Schoonmaker fue su ex empleado Alexis Lichine, quien creó una empresa rival, y Robert Haas, quien también estaba cautivado por Borgoña. (Algo sobre Borgoña parece haber sido, y sigue siendo, inusualmente inspirador). Ellos también celebraron los vinos embotellados de la finca, que fue la gran idea del día.

Las compuertas se abrieron de par en par a partir de la década de 1980. Tenías a Neil y Maria Empson, quienes hicieron proselitismo de los buenos vinos italianos en un momento en que esa misma frase era, si no del todo desconocida, vista con escepticismo. Recorrieron Estados Unidos vendiendo productores entonces desconocidos pero ahora famosos como Costanti, Marcarini y, no menos importante, Angelo Gaja, entre las docenas de otros que presentaron a los curiosos amantes del vino estadounidenses.

De manera similar, y eventualmente famoso, llegó Kermit Lynch, quien transformó una pequeña tienda minorista de vinos en Berkeley, California, no solo en un negocio de importación a nivel nacional, sino en un vehículo para la búsqueda apasionada de un hombre de lo que él percibe como lo verdadero, lo real y lo real. lo auténtico en vino fino. El hecho de que muchos de sus vinos fueran oscuros no parecía importarle. Su belleza era su justificación (comercial). Su creencia fue persuasiva y rentable.

El Sr. Lynch no estaba solo en su búsqueda de la verdad y la belleza en el buen vino. Las filas estaban llenas, y todavía lo están, de personas como Robert Chadderdon, Eric Solomon, Neal Rosenthal y Robert Kacher, entre otros.

Otros optaron por especializarse. Steve y Almudena Metzler crearon lo que originalmente se llamó Classical Wines from Spain (ahora solo se llama Classical Wines), que introdujo una variedad de productores, muchos de ellos ahora famosos, de una España en transformación que recién se estaba modernizando en la década de 1980.

Joe Dressner de Louis/Dressner Selections tomó un rumbo diferente. Aprovechó su pasión por lo que consideraba vinos «naturales» y buscó productores en varios países a quienes consideraba que estaban creando vinos excepcionales con cierto tipo de pureza enológica. Al hacerlo, generó un seguimiento casi de culto de los amantes del vino. (El Sr. Dressner murió en septiembre de 2011 a los 60 años, de un tumor cerebral. Su esposa y socia comercial, Denyse Louis, lo sobrevive y la compañía sigue siendo una poderosa influencia).

Terry Theise es otro importador apasionado, uno que sin ayuda de nadie se hizo con una buena parte del mercado de champán para lo que se conoce como «champanes cultivadores», y que también ha tocado el tambor para los vinos alemanes y, especialmente, austriacos. Él también tiene seguidores lucrativos y leales.

estoy seguro que en esto recorrido por el horizonte He omitido otros nombres igualmente dignos y notables, y pido disculpas de antemano. Pero mi punto no requiere más ejemplos, aunque seguramente existen.

En una era de distribuidores mayoristas cada vez más grandes (gracias a la consolidación), los transportistas pueden parecer todopoderosos. Y seguro que tienen poder, no se equivoquen. Pero su influencia es sorprendentemente limitada, a pesar de toda su fuerza de marketing. Esto se debe a que, aunque solo sea por la escala, siguen el mercado en lugar de liderarlo.

Volviendo de Portugal, que aún no tiene su Kermit o Terry o Joe para ensalzar y promover sus virtudes del vino, se volvió sorprendentemente obvio para mí que en la «América del vino» de hoy estás en una verdadera desventaja sin un mesías. No es suficiente hoy, si alguna vez lo fue, simplemente tener distribución. Necesitas evangelismo.

Estados Unidos, quizás más que cualquier otra nación, responde al fervor evangélico. Imagínese cómo sería nuestro mundo del vino hoy en día si los «evangélicos» que he mencionado aquí no existieran.

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