El pulso del vino en VinItaly

Ir a VinItaly, la feria de vinos más grande de Italia, es como ir a un buen concierto de rock. Es un dolor llegar allí. Es incómodo y está abarrotado. Pero el entretenimiento es bueno, así que vale la pena el esfuerzo. Voy desde 1985.

VinItaly tiene lugar cada mes de abril en la hermosa ciudad de Verona. Excepto que en realidad no está en Verona, sino en el recinto ferial en las afueras de la ciudad, donde fila tras fila de salas de convenciones del tamaño de hangares de aviones están llenas de cientos de puestos de productores de vino que sirven sus cosechas más recientes.

Miles de personas asisten a la feria, desde comerciantes de vino hasta periodistas y consumidores curiosos. Aunque todo el mundo parece decidido a degustar vinos, podría ser uno de los peores lugares del mundo para la degustación. Casi todos los vinos que probé durante una visita de dos días estaban demasiado calientes. Los vinos sabían a alcohol y madera en lugar de fruta fresca y taninos sedosos. Muchas eran muestras de barriles que no se habían preparado adecuadamente, y el calor les daba un sabor oxidado y defectuoso.

Pero aun así valió la pena el viaje, no tanto por la degustación como por la conversación. Es una oportunidad para tomar el pulso a la industria vitivinícola italiana. Hablé con unos 20 o 30 productores en mi breve viaje, y un tema siguió surgiendo en la conversación: las ventas están en declive (o difíciles, por decir lo menos).

Italia está pasando por un mal momento en la venta de sus vinos, al igual que el resto de Europa, particularmente Francia. Los mercados europeos tradicionales, como Alemania, se han estancado debido a la debilidad de sus economías. Incluso Italia es lenta. El Lejano Oriente ha repuntado ligeramente, pero los volúmenes son pequeños. Y ahora el mercado estadounidense es cuestionable.

El principal problema con Estados Unidos es que la fortaleza del euro ha hecho subir los precios en todos los niveles de calidad en Italia. Y no parece que haya ningún cambio en el futuro, a pesar de que el dólar se fortaleció alrededor de un 8 por ciento en mayo. La mayoría de los productores no han aumentado sus precios en bodega durante años, pero el aumento de precios debido simplemente a las fluctuaciones de la moneda es de alrededor del 20 o 30 por ciento.

Las más afectadas son las regiones más conocidas, donde los productores cobran precios elevados por sus vinos: Piamonte y Toscana. Es difícil encontrar muchos productores de vino de esas áreas que estén contentos con su mercado en este momento, aparte de algunas bodegas bien establecidas en los EE. UU. con un fuerte reconocimiento de marca o precios súper justos (generalmente en el rango de $ 10 a $ 20 una botella).

Algunos culpan al tipo de cambio. Otros señalan con el dedo a sus importadores. Algunos incluso dicen que son los dueños de restaurantes o los minoristas codiciosos los que utilizan márgenes de beneficio irrazonables. Sin embargo, me temo que muchos de estos productores de vino italianos solo tienen la culpa: están cobrando demasiado por sus vinos.

Por ejemplo, me sorprendió probar tantos Chiantis mediocres y otros vinos en VinItaly que los productores estaban felices de decir que «solo 5 o 6 euros por botella» de la bodega. Eso es cerca de $ 7 y $ 8 por botella de la bodega, lo que significa que costarán más de $ 25 por botella cuando lleguen a los estantes minoristas en los Estados Unidos, después de que todos los distribuidores apliquen sus márgenes.

Al principio, pensé que estaban bromeando. Yo no pagaría cinco dólares por estos vinos delgados y maleza en las tiendas minoristas de EE. UU. Solo les dije que esperaba que no estuvieran exportando estos vinos a Estados Unidos y me alejé disgustado.

Luego estaban los cientos de aspirantes a bodegas en la feria cuyos vinos no tienen mercado, ni en el país ni en el extranjero. Conocí a un tipo que no me dio su nombre completo, solo «Guido», cuyo trabajo principal era preparar la tierra cruda para los viñedos en la Toscana. Me dijo que había producido 15.000 botellas del mejor Chianti Classico 2003 de todos los tiempos. «Incluso usé barricas de roble 100 por ciento nuevas», alardeó, como si el uso de madera nueva significara que su vino era aún mejor en calidad.

«¿Cómo vas a vender el vino?» Yo pregunté.

«No sé, pero la calidad de mi vino es muy buena», dijo.

«¿Tiene un importador en los Estados Unidos?» Yo pregunté.

«No, pero mi vino cuesta solo 15 euros la botella», dijo Guido con orgullo.

Con eso, me despedí cortésmente y me fui a otra cita.

Mientras miraba alrededor de la sala toscana con cientos de puestos llenos uno al lado del otro con viticultores que servían vinos (muchos de los que nunca había oído hablar), me sentí un poco mareado. ¿Dónde terminará todo para personas como Guido y sus compañeros productores de vino italianos, excepto en la decepción? Espero estar equivocado.

Los italianos necesitan volver a lo que los puso en el mapa mundial del vino: producir vinos honestos a precios honestos. Por supuesto que hay un nicho para los grandes vinos a precios elevados, como los mejores Barolos, Brunellos y super Tuscans, pero no todo el mundo puede encajar en ese mercado. Y los consumidores, ya sea en Los Ángeles, Frankfurt o Milán, ya se lo están haciendo entender a algunos viticultores italianos al no comprar sus vinos.

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