Construyendo un nuevo camino para St.-Joseph

St.-Joseph se considera una de las denominaciones «menores» en el norte del valle del Ródano en Francia, un primo pobre de Hermitage, su vecino al otro lado del río. Jean-Louis Chave está trabajando para cambiar eso.

Mientras conducimos por encima del río Ródano, subiendo por la estrecha y sinuosa carretera desde el pequeño pueblo de Lemps, Chave señala terrazas abandonadas en las empinadas laderas, escondidas entre los espesos bosques que han crecido a su alrededor. Incluso señala algún que otro tocón de vid, tal vez plantado hace más de un siglo, que aún se aferra a un desprendimiento de rocas, librando una batalla diaria contra la erosión.

Jean-Louis, de 37 años, es el miembro más reciente de la familia en elaborar vinos en Domaine Jean-Louis Chave, famosa desde hace mucho tiempo por sus vinos tintos y blancos de Hermitage. También es un estudioso de la historia, tanto la de su familia, que data del siglo XV, como la del valle del Ródano, que ha sido el hogar de su familia durante todo ese tiempo. Para Chave el tiempo se cuenta en añadas y generaciones.

Es en estas colinas, alrededor de los pequeños pueblos de Lemps, Mauves, St.-Jean-de-Muzols y Tournon, donde vive el pasado de St.-Joseph, cada terraza cubierta de vegetación es un recordatorio de cuán extendidas estaban las vides aquí antes de los estragos de la filoxera en el siglo XIX. Chave cree que el futuro de St.-Joseph también está en estas colinas. Comparten los mismos suelos de granito que Hermitage, al que alguna vez estuvieron conectados antes de que el río Ródano cortara las áreas, y tienen exposiciones similares de sur a sureste.

Pero la situación actual en St.-Joseph es completamente diferente. La denominación es grande para la región, que comprende más de 2400 acres de viñedos desde el río hasta las laderas y hasta la meseta de arriba. (Las laderas de Hermitage tienen poco más de 300 acres de viñedos). Muchos de los viñedos tienen una exposición más al este, reciben menos sol que los de las laderas, junto con un viento más frío, lo que da como resultado uvas de una calidad completamente diferente.

«Estoy muy interesado en St.-Joseph», dice Chave, «pero el problema tal como está ahora es que St.-Joseph no significa nada como denominación. Una denominación es algo coherente».

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Parcela Chave’s Bachasson: El primer plano muestra terrazas abandonadas antes de replantar, parte trasera.

A mitad de la pendiente, Chave se detiene y salimos a caminar por un sendero a lo largo de una terraza reconstruida en su parcela Bachasson. Puede mirar hacia abajo a lo largo del Ródano que fluye hacia el sur y los viñedos que lo bordean.

«Ese es St.-Joseph», dice, señalando los viñedos en la distancia. «Y esto también», continúa, señalando sus propias plantaciones. «¿Son lo mismo?»

Pero Chave no es parte del creciente coro que dice que el sistema de denominación de Francia es anticuado. Él no está pidiendo que sus propios viñedos sean elevados en estatus por encima de los demás, o que los límites de St.-Joseph sean rediseñados. No está pidiendo el derecho de imprimir «Syrah» en la etiqueta para que St.-Joseph pueda competir en los estantes de las tiendas con los llamados vinos del Nuevo Mundo fáciles de usar. Chave no está interesado en nada de esto. No quiere derribar el sistema de denominación, quiere ayudar a definirlo, fortalecerlo.

«Por ahora, no digo mucho», dice Chave. «Mantengo mi pequeño mundo en silencio, porque cuando la gente piensa en Chave, piensan en Hermitage, no en St.-Joseph. El nombre de Chave no tiene tanta importancia para St.-Joseph».

Aunque es probable que eso cambie. Él Jean-Louis Chave St.-Joseph 2003 (92, $45) es de pequeña producción, pero se ha convertido en uno de los mejores vinos de la denominación. Además, su négociant Jean-Louis Chave Selección St.-Joseph Offerus, a aproximadamente la mitad del precio, ha mejorado constantemente en calidad desde su debut con la añada 1995 (la 2003 obtuvo 89 puntos). Los vinos muestran vívidos sabores de frutas moradas y negras junto con penetrantes aromas de violetas y brillante mineralidad. Son exactamente lo que cabría esperar de un Syrah cultivado en el norte del Ródano en una empinada ladera de granito con una exposición privilegiada.

Chave ha producido el St.-Joseph de su dominio durante años, aunque siempre ha estado a la sombra de su Hermitage. La parcela de Bachasson duplica con creces las vides St.-Joseph existentes en el dominio, pero ha llevado un tiempo considerable. Chave comenzó renovando las terrazas en Bachasson y plantando nuevas vides en 1996, y ahora finalmente tiene suficiente fruta para vinificarlo como una parcela separada. Ha llevado 10 años plantar un poco más de 3 acres debido a las regulaciones del Institut National des Appellations d’Origine sobre nuevas plantaciones, así como la mano de obra necesaria para despejar las laderas y renovar las viejas terrazas de piedra.

Pero Chave no se inmuta ante la perspectiva de pasar tanto tiempo en un área tan pequeña. “Se necesitan 10 o 20 años para saber qué pueden hacer estos viñedos”, dice. Y 10 o 20 años no es mucho para alguien que piensa en términos de generaciones.

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